Is Mexico Really Better Without China?

Mexico exports to China

The following is a guest post by Adrián Cisneros Aguilar.* A Spanish language translation is directly below the English version.

Jorge Guajardo, Mexico’s former Ambassador to China, recently published an opinion piece titled “Dejemos a China por la Paz” [“Let’s Leave China for Good”], which was quickly and enthusiastically retweeted by Jorge Castañeda, former Mexican Minister of Foreign Affairs and one of the leading shapers of Mexican foreign policy.

When I read the article, I was shocked by Guajardo’s profound lack of understanding about the Mexico-China bilateral relationship, and his overall negativity. To be sure, China’s rise has created problems for Mexico. But it has also created opportunities, and we must be clear-eyed about both.

Guajardo, at the end of his piece, asked Mexicans to “defend our interests, clarify the lies [and] promote the truth.” This response is my effort to do exactly that.

1. Guajardo claims it is useless to partner with China because “China protects its markets [by] preventing entry of Mexican products [and] even if China were to open its markets, there is little market for what Mexico exports.” This is a gross exaggeration. The Mexican Ministry of Agriculture has been working to expand Mexico’s agricultural exports to a number of countries and as a result of negotiations last year Mexico is now exporting pork and dairy products to China.

The larger problem is that many Mexican companies lack the size or sophistication to meet Chinese demand, both in terms of quality and quantity. Mexican exports to the U.S. have long faced similar problems, but it has been far easier for them to find a U.S. buyer who will accept smaller quantities and/or varying quality.

Indeed, the inability to meet foreign markets’ demand is so prevalent that one of my company’s main services is to gather several companies (usually SMEs) in the same industry, train them as a group, and then enable them to sell their products, as a group, in Asia (usually China). This collective approach enables these companies to enter large markets with the confidence they can meet market demand while minimizing their exposure. Our success with this approach further underlines the short-sightedness of Guajardo’s comment. It’s also worth noting that this approach is in line with the Mexican Ministry of Economy’s policy to develop Export Networks [Redes de Exportación or Redex].

2. Guajardo argues that Mexico and China have no future in cooperation because they are in fact competitors since both countries are export-oriented manufacturing economies that primarily sell to the U.S. and to Europe. For years, scholars and businesspeople from Mexico and China have offered opinions and action plans to alleviate imbalances in the Sino-Mexican economic relationship. Full disclosure: this issue is near and dear to my heart as it was the subject of my doctoral dissertation in China. There are in fact many ways in which China and Mexico in fact economically complement each other, including the following:

  • China’s demand for Mexico’s resources and raw materials;
  • the appreciation of the RMB, which has increased labor costs in China, making it more attractive for foreign manufacturers to relocate their facilities to Mexico to serve the North American market (“nearsourcing”);
  • the recent Mexican energy and telecommunications reforms, which widely opened these sectors to foreign investment;
  • the opportunity to decrease the Mexico-China trade deficit by having Chinese companies manufacture in Mexico via value-added investments, thereby creating jobs and transferring technology and know-how; and
  • China and Mexico’s common membership in economic blocs that could easily allow the creation of regional value chains and enactment of supportive policies.

3. Guajardo wrongly contends that lack of demand for Mexican products in China is the reason for Mexico’s enormous trade deficit with China. First of all, Chinese demand for Mexican products is slowly increasing. But the reason for the relatively low demand by China for Mexican products is not so simple as that Chinese people don’t want or need Mexican products. I have already discussed the inability of Mexican companies to meet Chinese demand. Another reason is that China has many more barriers to market than the U.S., from geography to language to regulations. But perhaps the biggest problem is Mexican companies too often believe China wants only cheap products and then fail to realize that to sell effectively to China they need to understand and cater to Chinese buyers. More than once I have heard Mexican companies say their marketing plan is to label their product as being Mexican, thereby capitalizing on China’s desire for foreign, exotic fare. This limited vision is self-defeating, because it fails to take the Chinese market seriously. China’s consumers are becoming more sophisticated and more demanding of original, high quality products. To succeed in China, Mexican companies need to meet the real life needs of the China market.

Yes, there is resentment in Mexico toward China because of the flood of Chinese imports that have displaced local manufacturing (especially in the textile, footwear, and toy industries). But as Guajardo’s piece suggests, this feeling is not so much anti-China as it is anti-globalism. And it must be acknowledged that at least some Mexican companies brought this on themselves by shifting manufacturing and/or sourcing to China in an effort to maximize short term profits.

In my second and concluding part of this series, I will discuss Guajardo’s proposed solution – which is even more misguided than his analysis – and offer my own advice on how Mexico and its companies can should profitably deal with China.

*Adrián Cisneros Aguilar is the founder/CEO of Chevaya (驰亚), an Asia-Pacific internationalisation services company. Adrián has a Doctor of Laws from Shanghai Jiao Tong University and an LL.M. in International and Chinese Law from Wuhan University.

 

Jorge Guajardo, ex-Embajador de México en China, publicó recientemente un artículo de opinión intitulado “Dejemos a China por la Paz”, el cual fue rápida y entusiásticamente retuiteado por Jorge Castañeda, ex-Secretario de Relaciones Exteriores y uno de los principales diseñadores de la política exterior mexicana.

Cuando leí el artículo, quedé impactado por la profunda falta de comprensión de la relación de México con China exhibida por Guajardo, así como por el tono negativo de sus opiniones en general. Cierto, el ascenso de China ha ocasionado problemas a México. Pero, también ha traído oportunidades, y debemos ser bien conscientes de ambos.

Al final de su artículo, Guajardo nos pide a los mexicanos que “[d]efendamos nuestros intereses, aclaremos las mentiras, promovamos la verdad.” Pues bien, esta respuesta es el esfuerzo de un servidor para hacer precisamente eso.

1.  Guajardo contende que es inútil buscar asociarse con China porque los chinos “…protegen sus mercados impidiendo la libre entrada de productos mexicanos [y] aún si lo abrieran, hay poco mercado para lo que nosotros exportamos.” Ésta es una grave exageración. La Secretaría de Agricultura, Ganadería. Desarrollo Rural, Pesca y Alimentación (SAGARPA) desde el año pasado ha trabajado bastante para aumentar las exportaciones de productos agroalimentarios mexicanos a nuevos países y, como resultado de estas labores, México ya exporta derivados de carne de cerdo y lácteos a China.

Pero, el problema de fondo aquí es que muchas empresas mexicanas carecen de la envergadura o la sofisticación necesarias para satisfacer la demanda de China, tanto en términos de calidad, como de cantidad. Por mucho tiempo, las exportaciones mexicanas a EE.UU. se han enfrentado con problemas parecidos, pero ha sido mucho más fácil para ellas hallar a un comprador estadounidense que acepte cantidades menores de producto y/o una calidad variable.

En efecto, la inhabilidad de las empresas mexicanas de satisfacer la demanda y los estándares requeridos por los mercados internacionales es tan común que uno de los principales servicios ofrecidos por mi empresa es agrupar varias empresas (normalmente, PyMEs) que pertenezcan a la misma industria, capacitarlas/sofisticarlas y entonces facilitarles vender sus productos en grupo en Asia (en China, por lo general). Este método colectivo les permite a estas empresas incursionar en grandes mercados con la confianza de que pueden satisfacer la demanda del mismo, mientras minimizan sus riesgos. El éxito que hemos tenido con este método reafirma la poca visión del argumento del ex-Embajador. Y cabe señalar que nuestro método es acorde con la política de la Secretaría de Economía de desarrollar Redes de Exportación (Redex).

2.  Guajardo argumenta que “[e]n China no hay nada para México”, pues de hecho, son competidores que “…[han] encauzado [sus] economías hacia la exportación de manufactura…ambos [compitiendo] por los mercados más grandes, Estados Unidos y la Unión Europea.” Por años, académicos y empresarios de México y China han emitido opiniones y planes de acción para compensar los desequilibrios en la relación económica bilateral. Y para que lo sepan, esta cuestión me es especialmente importante, siendo incluso uno de los temas que toqué en mi tesis doctoral en China. Existen de hecho muchas maneras en las cuales China y México se complementan económicamente, entre ellas, las siguientes:

  • La demanda china de los recursos y materias primas de México;
  • La apreciación del yuan chino, la cual ha incrementado los costos de la mano de obra y de personal en ese país, volviendo más atractivo para los fabricantes extranjeros reubicar sus instalaciones en México para atender al mercado norteamericano (“nearsourcing”);
  • Las recientes reformas energética y de telecomunicaciones, las cuales han abierto consierablemente estos sectores a la inversión extranjera;
  • La oportunidad de disminuir el déficit comercial con China al invitar a sus empresas a fabricar en México a través de inversiones de valor agregado, creando así empleos y transfiriendo tecnología y know-how; y
  • La participación, tanto de México como de China, en los mismos bloques económicos y organismos internacionales, lo cual fácilmente permitiría la creación de cadenas regionales de valor y la promulgación de políticas de apoyo.

3.  El ex-Embajador Guajardo sostiene erróneamente que “México tiene un déficit comercial enorme con China. En pocas palabras, los chinos no compran lo que nosotros vendemos.” Además de que la demanda china de productos mexicanos está aumentando lentamente, la razón de la relativamente baja demanda de productos mexicanos en China no es tan simple como decir que los chinos no quieren o necesitan nuestros productos. Ya he mencionado la inhabilidad de las empresas mexicanas para satisfacer la demanda china. Otra razón es que el mercado chino tiene muchas más barreras que el estadounidense, de la lejanía al idioma a la legislación. No obstante, el mayor problema radica en que las empresas mexicanas muy frecuentemente creen que China desea sólo productos baratos, sin darse cuenta que para vender en China de forma efectiva deben comprender y atender a los consumidores chinos. Más de una vez he escuchado a empresarios mexicanos decir que su plan de mercadeo consistirá en etiquetar su producto como “netamente mexicano”, capitalizando así el deseo de los chinos por comida extranjera, exótica. Esta limitada visión de las cosas los pone en desventaja de antemano, ya que no toma al mercado chino con la seriedad debida. Los consumidores chinos se están volviendo más sofisticados y exigen cada vez más productos originales y de alta calidad. Así, para tener éxito en China, las empresas mexicanas necesitan escuchar las necesidades cotidianas reales del mercado de ese país.

Sí, existe un resentimiento en México hacia China debido a la proliferación de importaciones chinas que han desplazado a la industria nacional (especialmente a la textil, de calzado y la juguetera). Pero, como señala el mismo artículo de Guajardo, este sentimiento no es tanto en contra de China como en contra de la globalización en general. Y debe reconocerse que, al menos en algunos casos, han sido las mismas empresas mexicanas las que han causado dicha proliferación al reubicar la fabricación y/o la proveeduría de sus productos a China, en un intento de maximizar sus utilidades en un corto plazo.

En mi segundo y último post, hablaré de la solución propuesta por el ex-Embajador Guajardo –la cual es más equivocada que sus mismos argumentos- ofreciendo mis propias sugerencias sobre cómo México y sus empresas podrían sacar partido de sus tratos con China.

Adrián Cisneros Aguilar es el fundador y Director General de Chevaya (驰亚), una empresa de servicios de internacionalización para Asia-Pacífico. Adrián es Doctor en Derecho por la Universidad Jiao Tong de Shanghái y Maestro en Derecho Internacional y Chino por la Universidad de Wuhan.

This article was written by China Law Blog and published on China Law Blog. Original Post: http://www.chinalawblog.com/2017/04/is-mexico-really-better-without-china.html      

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Dan Harris

Dan Harris is internationally regarded as a leading authority on legal matters related to doing business in China and in other emerging economies in Asia. Forbes Magazine, Business Week, Fortune Magazine, BBC News, The Wall Street Journal, The Washington Post, The Economist, CNBC, The New York Times, and many other major media players, have looked to him for his perspective on international law issues.